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ST携手Apple在风云骤变的智能手机市场中同舟共济

导读: 自iPhone 7以来,ST为Apple提供了定制的接近传感器。据报道,凭借iPhone X,ST通过在新Apple手机中部署了其中的几个组件而获得了巨大的市场份额。根据几项拆解报告,这些传感器包括飞行时间(ToF)传感器、近红外摄像头以及OLED显示器电源管理芯片(PMIC)。

据麦姆斯咨询报道,自2007年首次推出iPhone以来,苹果公司(Apple)对各种大型、中型及小型半导体公司都带来了巨大的影响。凭借其流行的便携式设备所达到的经济规模,这家位于加利福尼亚州库比蒂诺(Cupertino)的科技巨头成功地登上了王座,成为科技界的新“帝王”。

总部位于日内瓦的芯片公司意法半导体(STMicroelectronics,简称ST)对Apple公司的一切了如指掌。

虽然当今的ST在iPhone X中获得了大笔订单,被视为其在智能手机市场中的卷土重来,但此前ST的业务遭遇了巨大的困境。从2007年(iPhone问世)到2015年(移动合资企业ST-Ericsson关闭两年后),ST经历了巨大的衰退。2007年ST的营收为100亿美元,但到2015年其营收骤降至69亿美元。

ST的衰退不能完全归咎于Apple。但Apple通过iPhone突然引发了全球移动市场海啸般的变化触发了ST的衰退。

当ST于2009年初创立ST-Ericsson时,它的雄心壮志是为诺基亚(Nokia)和其他手机厂商提供低功耗、杀手级应用的处理器,让它们能与Apple抗衡。(Nokia曾经是ST的最大客户之一。)

ST-Ericsson没料想到的是Nokia在智能手机市场上遭受到了来自Apple和三星(Samsung)的重创。此外,智能手机市场逐渐被少数几家系统原始设备制造商(OEM)控制,以至于大多数应用处理器供应商,几乎没有空间在其他地方找到设计方案的机会。

更糟糕的是,当ST-Ericsson成立时,Apple几乎肯定正在秘密地进行内部片上系统(SoC)计划。对此,业内几乎无人知晓,更不用说掌握Apple公司执意垂直发展所带来的最终影响。在2010年1月,史蒂夫乔布斯(Steve Jobs)推出iPad——由Apple自行设计的A4 SoC驱动。

在2012年末,ST开始考虑从命运多舛的移动合资企业中撤出。公司正在制定一项新战略,将该集团的重点放在两个主要领域:(1)发展利润更高的运动传感器、电源管理和汽车行业芯片的模拟业务;(2)发展“嵌入式处理解决方案”的数字业务。在一次电话会议上,当时的首席执行官Carlo Bozotti承认,“我们的产品组合将更加狭窄……不过我们希望不那么容易受到市场周期的影响。”

截至到2013年8月,ST-Ericsson成为了历史。几年后,ST的新战略开始获得回报,因为其传感器和电源管理IC开始在各种iPhone机型中找到一席之地。

Apple公司的第一款iPhone于2007年上市销售。但直到2009年Apple的名字才出现在ST公司的“主要客户”名单上(记录在公司2010年的20-F档案中)。

自iPhone 7以来,ST为Apple提供了定制的接近传感器。据报道,凭借iPhone X,ST通过在新Apple手机中部署了其中的几个组件而获得了巨大的市场份额。根据几项拆解报告,这些传感器包括飞行时间(ToF)传感器、近红外摄像头以及OLED显示器电源管理芯片(PMIC)。ST还为Apple开发了一种新型定制的接近传感器,该传感器具有泛光照明器。

据Yole成像业务负责人Pierre Cambou称,iPhone X被认为推动了ST“有意义的回归”。Cambou相信,ST不仅将成为结构光3D传感市场的参与者,而且还将成为新兴的基于ToF的深度传感摄像头市场的参与者。

回顾过去,Cambou表示,当诺基亚迷失方向时,ST的成像部门本应该消失。当被问及为什么没有发生这种情况时,Cambou将此归功于ST工程团队的适应力和创造力。在他看来,“对单光子雪崩二极管(SPAD)技术的疯狂投入成为维持住ST濒危的成像业务的第一步。”

他说:“对科学和技术的热情并不总是合乎逻辑的,也没有极度的商业效率,但它为尝试新事物和超越传统障碍创造了积极的环境,即使开始并不存在竞争对手。”

Cambou补充道:“ST已经证明创新不仅仅是初创公司的游戏。大公司也可以做出正确的举措。”这不仅拯救了ST,作为回报,Apple也获利匪浅。

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